Bukti genomik hibridisasi antara dua cetacea besar

Dari 89 spesies cetacea, hanya tiga yang ditemukan di perairan Arktik sepanjang tahun. Belugas, atau paus putih ( Delphinapterus leucas ), dan narwhals ( Monodon monoceros ), adalah paus bergigi berukuran sedang dan satu-satunya perwakilan dari keluarga Monodontidae. Monodontid adalah komponen karakteristik ekosistem Arktik, bersama dengan paus kepala busur Balaena mysticetus ), paus balin. Berdasarkan kombinasi gen mitokondria dan nuklir, diperkirakan bahwa kedua spesies menyimpang ~ 5 juta tahun yang lalu, dan studi terbaru genom nuklir mereka menunjukkan bahwa aliran gen berikutnya antara beluga dan narwhals berhenti antara 1,25 dan 1,65 juta tahun.

Beluga dan narwhal adalah paus dengan ukuran yang sama (3,5–5,5 meter), dan keduanya menunjukkan pola migrasi yang dapat diwariskan setelah pelarian tahunan dan pembentukan es laut. Untuk kedua spesies, perkawinan terjadi di musim semi selama pecahnya es laut, saat paus menuju ke daerah musim panas mereka. Karena tidak dapat diaksesnya paus di atas es selama periode ini, perkawinan mereka tidak dipahami dengan baik. Namun, kedua spesies memiliki perilaku pembiakan dan pemeliharaan yang serupa, dan betina dapat melahirkan setiap dua hingga empat tahun. Namun, terlepas dari kesamaannya, beluga dan narwhal berbeda dalam beberapa hal utama. Beluga dewasa memiliki bulu putih, sedangkan narwhal memiliki kulit belang-belang dengan bintik-bintik coklat, hitam, abu-abu, dan putih. Beluga memiliki hingga 40 gigi, sedangkan narwhal tidak memiliki gigi di rahang bawah dan jantan memiliki gigi depan memanjang yang menonjol melalui bibir atas dan dapat tumbuh hingga 2,5 meter panjangnya. Kedua spesies berbeda dalam pemilihan mangsa dan kemampuan menyelam.

Pada tahun 1990, tengkorak ikan paus yang tidak biasa dikeluarkan dari Greenland barat. Menggunakan 12 pengukuran morfologi dan jumlah gigi, tengkorak itu secara kuantitatif dibandingkan dengan panel referensi tengkorak beluga dan narwhal. Dimensi relatif tengkorak adalah perantara, terutama gigi di antara kedua spesies, dan awalnya digambarkan sebagai hibrida beluga / narwhal atau beluga anomali.

Untuk menyelidiki apakah tengkorak itu benar-benar mewakili hibrida, data sekuens DNA genom-lebar yang diambil dari spesimen dianalisis terhadap panel referensi genom dari delapan beluga dan delapan narwhal yang diambil dari area yang sama di Greenland barat. Selain itu, analisis isotop karbon dan nitrogen yang stabil dari kolagen tulang yang diekstraksi dari spesimen dan panel referensi dari 18 beluga dan 18 narwhal yang juga dikumpulkan dari West Greenland digunakan untuk menyelidiki ceruk makanan individu dalam kaitannya dengan spesies mana pun..

Analisis mengungkapkan bahwa spesimen tersebut adalah hibrida jantan generasi pertama antara narwhal betina dan beluga jantan, dengan strategi mencari makan yang berbeda dari spesies induknya. Hasil ini meningkatkan pemahaman kita tentang interaksi antara beluga dan narwhal, dan menggarisbawahi pentingnya koleksi sejarah alam dalam memantau perubahan keanekaragaman hayati.